NASA宣布第四次“新边疆任务”:探索彗星与土卫六

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据国外媒体报道,美国东部时间20日下午,NASA签署了第四次“新边疆任务”的遴选结果。最终有两项任务进入决赛环节,一项是分发并带回彗星样本,另一项则是探索土卫六。

第一项任务由康奈尔大学的史蒂夫·斯奎尔斯(Steve Squyres)带领,名为“彗星宇宙生物学探索样本取回项目”,简称CAESAR。该任务将向丘留莫夫-格拉西缅科彗星发射一枚探测器,从彗星表皮层分发大慨3.5盎司(约合1150克)样本,因此将其带回地球。科学家将试着分发生命所需的有机化合物,借此理解彗星对地球生命的诞生做出了怎么的贡献。“彗星是太阳系中最具研究意义的天体之一,但同時 也是大家最不够了解的天体之一。”斯奎尔斯在媒体见面会上指出,“我认为此次任务将取得巨大突破,在接下来几十年里都可圈可点。”

图为CAESAR任务的概念图。

第二项任务由约翰·霍普金斯大学应用物理实验室的伊丽莎白·托特尔(Elizabeth Turtle)带头,名为“蜻蜓”(Dragonfly)。土卫六被视为最有以前拥有外星生命的星球之一。科学家计划向土卫六表皮层发射一台形似直升机的机器人,这台“双四轴飞行器”将在土卫六表皮层飞来飞去,执行多种测算任务,包括土卫六地表成分、层次价值形式、以及大气环境等等。

NASA“新边疆”项目旨在通过各类任务对太阳系中的天体展开探索。有有哪些项目属于中等规模,比不上NASA其它耗资数十亿的大型任务,如“好奇号”火星漫游车等。但它们也需用10亿美元左右的资金,又比谷神星“黎明号”探测器等小型任务昂贵某些——后者耗资不可以5亿美元。

CAESAR探测器将于发射14年后将彗星样本带回地球。

目前已有三项“新边疆”任务得到执行:飞越冥王星的新视野号探测器;围绕木星运行的朱诺号探测器,以及正前往小行星分发样本的OSIRIS-REx探测器。NASA从去年12月开始 英语 接收第四项任务的提议,于今年4月28日截止。所有提议需用遵循下列六项被科学家视为首要任务的科研主题:

  • 取回彗星物质样本

  • 取回月球南极物质样本

  • 前往土卫六或土卫二,探索其拥有外星生命的以前性

  • 弄清土星大气成分

  • 探索木星轨道上的小行星

  • 研究金星大气与地壳

图为“蜻蜓”探测器在土卫六表皮层工作的概念图。

在此次举办的新闻发布会上,NASA还签署了另外两项将获得科技发展基金的项目。其中一项名为“土卫二生命迹象与宜居性任务”(Enceladus Life Signatures and Habitability),旨在研发外理地球探测器污染外星球的相关技术。另一项名为“金星成分就地考察任务”(Venus In situ Composition Investigations),目的为改进一台在金星严苛环境中研究岩石的仪器性能。

NASA从12项提议中选出了此次的彗星与土卫六探测任务。两支决赛团队接下来要用一年的时间完善思路、评估风险,并分发出一份最终版提议。接着,NASA将于2019年选出最终获胜者,并在2025年底以前开展任务。